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Brayden Yager, au-dessus de la mêlée | Hlinka-Gretzky 2022

La Coupe Hlinka-Gretzky 2022 s’est soldée par une victoire du Canada aux dépens de la Suède. Après avoir écouté chaque match des huit équipes ayant pris part au tournoi, j’ai décidé de partager mes observations sur cet évènement qui marque le début de la saison 2022-2023 pour le « scouting » en vue du repêchage 2023. Vous avez donc droit à une série de textes sur le TSLH Espoirs et, également, un épisode du TSLH Podcast un peu plus tard au courant de l’été. Après les États-Unis et la République tchèque, je poursuis les publications avec le Canada.

Malgré l’absence de gros noms ne pouvant prendre part au tournoi en raison de leur présence au Championnat du Monde Junior (9 au 20 août) ou de leur date de naissance en 2004, Équipe Canada avait un niveau assez relevé pour le Hlinka-Gretzky cette année. La formation a été un rouleau compresseur tout au long de l’évènement et chacun des joueurs ou presque est ressortie positivement.

À mes yeux, le meilleur a été Brayden Yager. Avec Zach Benson et Ethan Gauthier, l’assistant au capitaine a dominé ses opposants. C’était beau de voir aller ces trois jeunes au profil complètement différent. Brayden Yager a été un homme parmi les enfants avec son style professionnel et sa capacité à jouer de la bonne façon. C’est un espoir excessivement intelligent sur 200 pieds qui peut royalement vous faire mal paraître dans votre territoire.

Son tir est redoutable et précis. Brayden Yager a dirigé des rondelles au filet tout au long du tournoi. Lui et Benson ont réellement causé du trouble aux défenses adverses avec leur tourbillon incessant et leurs multiples passes transversales. Anticiper leurs actions a été un casse-tête et Ethan Gauthier amenait un élément que beaucoup de duo offensif n’ont pas : la robustesse.

Le Québécois n’est pas aussi talentueux que Zach Benson et Brayden Yager, mais son style rude a été fort utile. Il a créé énormément de place pour tout le monde et a dérangé l’ennemi devant le filet sans arrêt. Pour des gars comme Yager et Benson, c’est tout un atout de pouvoir compter sur un Ethan Gauthier aussi conscient de son rôle en plus de posséder la vision nécessaire pour compléter leurs jeux spectaculaires.

Zach Benson a été la bougie d’allumage qui attaque constamment et qui essaie de créer de l’offensive malgré la couverture adverse serrée. Le jeune est une bombe en offensive et utilise sa grande vitesse pour instaurer du chaos. La chimie qu’il a développée avec Brayden Yager sera fort intéressante à regarder pour le futur si jamais les deux hommes, avec Gauthier, font partie d’Équipe Canada Junior de décembre prochain. Bref, Yager et Benson devraient sortir dans le top 10 l’été prochain au repêchage, tandis que Gauthier finira probablement autour du 20e rang.

Calum Ritchie, qui est aussi vu au top du repêchage 2023, a été l’un des joueurs les plus impressionnants pour le Canada. Je n’ai pas trouvé que ce dernier a dirigé l’action sur la patinoire en possession de rondelle, mais ses actions ont été drôlement efficaces. C’est un espoir physique qui fonce au filet et qui adore occuper les zones libres. Son tir est définitivement un atout qu’il exploite énormément. Néanmoins, on ne doit pas sous-estimer sa vision du jeu qui m’apparait au-dessus de la moyenne.

Riley Heidt, Colby Barlow et Andrew Cristall ont tous été d’excellents éléments pour la formation canadienne. Le premier démontre une bonne façon de lire ce qui lui est offert pour l’exploiter avec rapidité. De plus, ses mains lui permettent de bien protéger le disque dans le trafic pour mettre à l’épreuve les gardiens. Barlow m’a paru être un attaquant fort intelligent qui adore prendre l’ennemi à contre-pied en contre-attaque. Je l’ai trouvé bon dans la provocation de revirement qui mène à des chances de marquer de l’autre côté de la glace. Pour Cristall, c’est un joueur de finesse qui excelle à un contre un en raison de son patin, mais surtout de ses mains créatives. Il devra choisir un peu plus souvent l’option simple, mais dans ce tournoi, l’espoir a été au top bien souvent.

En défensive, Cameron Allen et Caden Price ont été les principaux éléments avec leur jeu compétent dans les trois zones de la glace. Le premier est beaucoup plus physique avec un bon tir de la pointe. Le second est un quart arrière démontrant une capacité à créer de l’offensive en exploitant sa mobilité le long de la ligne bleue. Les deux ont de bonnes chances d’être parmi les meilleurs défenseurs de la cohorte 2023 et ce sera fort intéressant de les suivre avec leur équipe cette saison.

Tanner Molendyk, Jordan Tourigny et les autres n’ont pas été mauvais, mais ce n’étaient pas nécessairement leur rôle de ressortir en offensive. J’ai aimé leur travail dans leur zone pour neutraliser l’adversaire, mais aussi pour relancer l’attaque. Molendyk a amené un aspect physique non négligeable tout comme Dylan MacKinnon. Par contre, Molendyk n’a pas joué avec constance. Ce dernier adore s’élancer vers l’attaque et n’a pas toujours le bon timing. Il devra surveiller ça.

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