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Nathan Beaulieu savait qu’il était rendu à un « point de non-retour »

Passé de Montréal à Buffalo dans la journée de samedi, le défenseur Nathan Beaulieu a vu sa carrière prendre un tournant d’importance en cette fin de semaine. Protégé par les Sabres en vue du repêchage d’expansion, l’arrière, souvent décrié pour son comportement hors-glace, va cristalliser bien des attentes du côté du KeyBank Center. Une situation qui n’impressionne pas le principal intéressé…

D’une manière ou d’une autre, Beaulieu savait en tout cas que le glas de son aventure montréalaise avait sonné. L’Ontarien, qui s’était retrouvé sur la touche lors du sixième match de la série face aux Rangers, était d’ailleurs conscient de ne plus rentrer dans les plans de son entraîneur Claude Julien:

« C’était en quelque sorte la cerise sur le sundae » a-t-il récemment déclaré, dans des propos retranscrits par Radio Canada. « C’est à ce moment-là que j’ai réalisé que la relation avait atteint un point de non-retour. Par la suite, j’ai compris qu’une transaction comme celle-ci était très probable et que ce serait peut-être la meilleure chose pour mon avenir. »

L’arrière, qui dit n’avoir aucune rancœur envers l’organisation du CH, se concentre désormais sur son futur à Buffalo, où il devrait avoir une bonne chance de s’imposer sur le top-4. Protégé aux côtés des défenseurs Rasmus Ristolainen et Jake McCabe, Beaulieu va rejoindre une formation perméable à la ligne bleue, minée par des choix assez suspicieux pris sous l’ère Tim Murray. Avec les départs probables de paris ratés tels que Cody Franson et Dmitry Kulikov (tous deux UFA), l’ancien du Tricolore, qui sera agent libre avec restriction cet été, aura tout l’espace nécessaire pour s’exprimer.

Avec l’arrivée du légendaire défenseur Phil Housley au poste d’entraîneur-chef, Beaulieu se retrouvera par ailleurs entre les mains d’un technicien qui connait les rudiments du travail d’arrière. Élément offensif d’exception durant son parcours de joueur, l’ancien adjoint de Peter Laviolette à Nashville a su perfectionner le développement des Preds à la ligne bleue, même s’il comptait déjà sur un groupe assez talentueux (Josi, Subban, Ellis, Ekholm…). Aussi, son nouveau poulain croit réellement qu’Housley pourrait être celui qui lui permettra de franchir un cap:

« J’ai une grande opportunité d’améliorer mon jeu, avec quelqu’un qui a joué de façon similaire à ce que je souhaite faire » assure Beaulieu, dans une déclaration captée par Sportsnet. « Je ne veux pas en dire trop sur Montréal. Je suis concentré sur Buffalo. »

Après avoir compilé 28 points (4 buts, 24 assistances) en 74 matchs avec le Canadien, l’arrière, qui était payé 1 M$ sur son dernier contrat, devra en effet se focaliser pleinement sur ses débuts avec les Sabres pour bien rebondir. Pour peu qu’il parvienne à s’entendre avec sa franchise sur des émoluments raisonnables, Beaulieu pourrait être considéré comme une bonne prise, la contrepartie de son échange ayant été assez maigre (un choix de troisième ronde).

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