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Blue Jackets : Merzlikins vise le Vézina

Au terme d’un été très mouvementé, le gardien letton Elvis Merzlikins s’est fixé un but bien précis pour la saison 2021-22 : gagner le Trophée Vézina, remis annuellement au meilleur gardien de but de la Ligue nationale de hockey. Nouvellement père pour la première fois et à la suite de la mort tragique de son « petit frère » Mattis Kivlenieks, Merzlikins est prêt à ouvrir un nouveau chapitre dans sa vie, et quoi de mieux qu’un si prestigieux trophée pour marquer le tout ?

Dans une entrevue poignante accordée à Aaron Portzline de The Athletic, le cerbère de 27 ans a confié que : « Je veux faire encore mieux sur la glace pour Matiss, parce qu’il ne sera plus jamais en mesure de le faire. Je ne veux pas faire de promesse, mais je l’avoue, mon plan est de remporter le Trophée Vézina. Je vais gagner un *** de Vézina pour lui !»   

Merzlikins affirme avoir travaillé avec acharnement tout l’été, malgré son deuil et ses nouvelles responsabilités familiales. Il ne compte pas laisser quoi que ce soit s’interposer entre son rêve et lui et il est résolu à jouer le tout pour le tout. Obtenir une simple nomination pour la course au trophée ne sera toutefois pas chose facile. Sur quels atouts peut s’appuyer le flamboyant gardien et quels obstacles risque-t-il de rencontrer en cours de route?

Les faits

En 61 parties dans la Ligue nationale, Merzlikins affiche une moyenne de but contre de 2.54 et un pourcentage d’efficacité de .920 et ce, même s’il n’a remporté que 21 affrontements. Avec un si petit échantillon, il est difficile de le situer par rapport à d’autres gardiens, mais depuis son arrivée dans le circuit Bettman, tout démontre qu’il est un excellent portier pour les Jackets.

Le « king » est un gardien athlétique qui performe remarquablement bien sous la pression. Il est reconnu pour ses nerfs d’acier et sa capacité à garder son calme, peu importe la situation. Les statistiques avancées de la saison dernière démontrent qu’il a reçu, en moyenne, près de 30 tirs par match et ses 756 arrêts le placent au 22e rang de tous les gardiens à ce chapitre, même s’il n’a toutefois disputé que 28 parties. Il a également accordé à ses adversaires, en moyenne, 2.77 buts par match, ce qui le place au 30e rang des gardiens.

À première vue, ces statistiques n’ont rien de bien reluisant. Pourtant, avec un pourcentage d’efficacité de .916, il est parvenu à se hisser au 10e rang de cette catégorie, ce qui illustre hors de tout doute sa capacité à performer sous la pression, et ce, même s’il reçoit un assez haut volume de tirs par rapport à ses homologues.

Les interrogations

Les Blue Jackets ont presque complètement changé d’identité au cours de la saison morte. Leur ligne bleue est une des plus jeunes de la ligue et leur profondeur, particulièrement au centre, laisse à désirer. La saison dernière, les unités spéciales de la formation n’ont pas été en mesure de s’imposer et la production offensive à égalité numérique a été plus que désastreuse.

Pour gagner régulièrement, les Jackets doivent espérer qu’Oliver Bjorkstrand et Patrick Laine franchissent au minimum le cap des 30 buts, ce qui est loin d’être assuré. Zach Werenski et Adam Boqvist devront également piloter un avantage numérique qui peine à trouver le fond du filet depuis plusieurs saisons. De plus, Jack Roslovic sera-t-il capable de performer à la hauteur des attentes au centre du premier trio et le retour au jeu de Gustav Nyquist se fera-t-il sentir?

Pour garder les buts, l’organisation a présentement sous la main un tandem constitué de Merzlikins et de Joonas Korpisalo. Comment le nouvel entraîneur-chef Brad Larsen entend-il répartir la charge de travail entre ses deux gardiens? Pour être considéré dans les discussions entourant le Trophée Vézina, Merzlikins devra disputer suffisamment de parties et à moins d’un échange, il est difficile d’imaginer qu’il obtiendra la vaste majorité des départs.

Une chose est certaine : Merzlikins ne manque pas d’assurance. Peut-il réellement atteindre son objectif? S’il ne remporte pas le Trophée Vézina au terme de la prochaine campagne, il pourra au moins essayer d’y parvenir à nouveau jusqu’à la saison 2026-27, puisqu’il vient de parapher une prolongation de contrat de 5 ans avec les Blue Jackets.

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